De familie Vanmoerkerke [357]

Wijlen Rudolf Vanmoerkerke

Vermogen € 46 630 000
Gekend als Thermae Palace
Activiteit Beheer vermogen en vastgoed
Inplanting Oostende
Huidige positie 357


Het levensverhaal van de Oostendaar Rudolf Vanmoerkerke start in 1954 wanneer  hij zijn eigen busmaatschappij opricht: West Belgium Coach Company. Hij vervoert vooral Britse toeristen die dankzij het sterke Britse pond via Oostende Vlaanderen komen verkennen. En Frankrijk. Of dat denken ze toch. In Oostende doen verhalen de ronde dat de Britse toeristen ‘s avonds op bussen van Vanmoerkeke werden gezet. Er werd dan een uurtje rond gereden waarna ze in Roeselare of Harelbeke in een feestzaal werden ontvangen in het «West-Vlaams Frans» waarbij hen werd verteld dat ze over de grens waren in Frankrijk.

Het typeert de lef die de West-Vlaamse ondernemer Vanmoerkerke kenmerkte. Lef en een dosis brutaliteit. Halfweg de jaren ’60 richt hij Sunair op dat zich toelegt op het chartertoerisme. Vanmoerkerke laat honderdduizenden Belgen de Spaanse costa’s ontdekken. In de jaren ’80 engageert de groep zich voor miljarden Belgische frank via Air Belgium in de luchtvaart en via Sunparks in vakantieparken. Het blijken geen succesnummers te zijn. In 1996 laat de groep een verlies van 795 miljoen frank optekenen. Sunair wordt te koop gezet. Het Britse Airtours telt in 1997 meer dan 4 miljard frank neer voor de groep. De familie incasseert daarvan bijna 1,5 miljard frank, of nu 37 miljoen euro.

Vanmoerkerke is meer dan een ondernemer geweest. Meer dan vijfentwintig jaar is hij de grote man achter basketbalploeg Sunair Oostende. Aan het einde van zijn carrière moet hij die ploeg zeer tegen zin zin in handen laten van Johan Vane Lanotte, de socialistische sterkhouder van de kuststad.

De in 2014 overleden Rudolf Vanmoerkerke was ook een kunstliefhebber. James Ensor, Leon Spilliaert en Constant Permeke zijn maar enkele van de namen die tot zijn privé-collectie behoren. Zijn zoon Mark zal die collectie verder uitbouwen en onderbrengen in een kunstloods nabij het vliegveld van Oostende. Mark Vanmoerkeke krijgt het beheer over de vakantieparken Sunparks maar die worden al snel verkocht. Ultiem plooit hij zich terug op zijn thuishaven met de exploitatie van het iconische Thermae Palace hotel in Oostende. Hij beheert ook het familievermogen dat in handen is van hemzelf, zijn zuster Sophie en de vriendin van wijlen zijn vader.